Il XVIII secolo è il secolo delle grandi scoperte marittime. La Marina reale francese avvia numerose spedizioni alla scoperta del mondo, delle sue contrade lontane e selvagge. Rischiosi e pericolosi, i suoi viaggi intorno al mondo risuonano ancora alle nostre orecchie come avventure romanzesche!

Viaggio intorno al mondo con due celeberrimi avventurieri francesi.

Jeanne Barret, donna marinaio!

Che personaggio! Il destino di Jeanne Barret è abbastanza eccezionale per una donna del XVIII secolo: è la prima donna ad aver compiuto un giro del mondo.

È nel 1768, a Brest, che ella si imbarca sull’Étoile nella spedizione guidata da Louis-Antoine de Bougainville come valletto del botanico Philibert Commerson. È il tempo delle grandi esplorazioni che mirano a scoprire terre ancora sconosciute e a studiarne la fauna e la flora. Lo spirito dell’Illuminismo si tinge di avventura!

 

Portrait de Bougainville dans les salons d'honneur

Ritratto di Bougainville nei saloni d’onore dell’Hôtel de la Marine

 

Ma all’epoca, alle donne è vietato salire sulle navi della Marina reale. I marinai sono molto superstiziosi: una donna a bordo porterebbe sfortuna. Chi se ne importa! Jeanne Barret, governante, amante e assistente di Philibert Commerson, non esita a travestirsi da uomo per partecipare alla spedizione. Capelli corti, petto fasciato e vestita con abiti da uomo, assiste Commerson nella ricerca di nuove specie vegetali in Sud America, a Tahiti e Mauritius. Del resto, i due fanno la scoperta di un arbusto fiorito che chiamano in onore del capo della spedizione: la buganvillea.

Smascherati sull’isola di Tahiti, Jeanne Barret e Commerson furono fatti sbarcare sull’île de France (oggi Mauritius) nel 1769. Prostrato da numerosi problemi di salute, il botanico vi morì nel 1773. Jeanne non torna in Francia fino al 1775, cosa che fa di lei la prima donna a compiere un giro del mondo... quasi 7 anni dopo la sua partenza da Brest!

  

Portrait de Jeanne Barret déguisée en homme

Ritratto di Jeanne Barret travestita da uomo, prima donna a circumnavigare il globo in quasi 7 anni

Scopri “Jeanne Barret, la première femme à avoir fait le tour du monde” (Jeanne Barret, la prima donna ad aver compiuto il giro del mondo), episodio di #CulturePrime su France Culture (4 min)

 

Il mistero di La Pérouse

Jean-François de Galaup, conte di La Pérouse, è certamente il marinaio del XVIII secolo per eccellenza. Arruolatosi giovanissimo nella marina militare, egli partecipa a numerose battaglie navali durante la Guerra dei sette anni e la Guerra d’indipendenza in America.

 

Portrait de La Pérouse dans les salons d'honneur

Ritratto di La Pérouse nei saloni d’onore dell’Hôtel de la Marine

 

Ma i posteri lo ricorderanno soprattutto per questa grande spedizione esplorativa avviata nel 1785 su richiesta dello stesso Luigi XVI. Appassionato di scienza, il re spera di completare – e superare! – le scoperte del britannico James Cook nel Pacifico.

Il conte di La Pérouse parte per perfezionare le conoscenze scientifiche francesi del più grande degli oceani con un equipaggio composto da duecento marinai e numerosi scienziati. La posta in gioco per la Francia è enorme: astronomia, geografia, navigazione, storia naturale e persino antropologia sono tra i campi di studio! Per tre anni attraverseranno il Pacifico da sud a nord e da est a ovest, scoprendo isole e stretti sconosciuti con le due fregate, La Boussole e L’Astrolabe.

Tra alcuni dei luoghi che hanno visitato, citiamo:

  • le Isole di Pasqua e le Isole Sandwich;
  • il monte Saint Elias sull’attuale confine tra Canada e Alaska;
  • Monterey in California;
  • Macao in Cina;
  • sono i primi europei ad entrare nello stretto che separa l’isola di Hokkaido (Giappone) e Sachalin in Russia. Il passaggio porta del resto il nome di “stretto di La Pérouse”;
  • La penisola della Kamchatka, all’estremità della Russia;
  • le Isole Samoa;
  • Botany Bay nel sud-est dell’Australia.

La spedizione si concluderà tragicamente nel giugno del 1788: le due navi, ritrovatesi in una tempesta, si spezzano al largo delle isole di Santa Cruz e affondano, corpi e beni inclusi.

 

Louis XVI donnant ses instructions à La Pérouse avant le départ de l'expédition d'exploration du Pacifique

Luigi XVI che impartisce le sue istruzioni a La Pérouse prima della partenza della spedizione esplorativa del Pacifico

 

Numerosi misteri aleggiano intorno a questo naufragio. Nel 1791 viene avviata una spedizione per cercare di trovare dei sopravvissuti. Ma l’ammiraglio d’Entrecasteaux, che guida la ricerca, non trova nessuna pista. Solo nel 1825 Jules-Sébastien-César Dumont d’Urville e Peter Dillon scoprirono il relitto de L’Astrolabe al largo di Vanikoro, un’isola del Pacifico a nord di Vanuatu.

La Boussole, il cui relitto giace a qualche gomena di distanza, in una faglia profonda 15 metri, verrà scoperta solo nel 1962, quasi due secoli dopo la sua scomparsa. Le ricognizioni archeologiche sottomarine e sull’isola di Vanikoro sono ancora in corso per svelare gli ultimi misteri di questo naufragio emblematico delle grandi spedizioni del XVIII secolo.

Lo sapevi?

La leggenda vuole che le ultime parole di Luigi XVI prima di lasciare la prigione del Tempio il giorno della sua esecuzione furono: “Ci sono notizie di Monsieur de la Pérouse? ”.

   

Guarda un reportage sulle ricognizioni archeologiche nella zona del naufragio della spedizione di La Pérouse